美科學家開發可"偵測炸彈"的"反恐植物"
 
植物不但能美化環境、提供人類食物,甚至可以救人一命。美國科學家已經開發出利用植物來偵測污染物炸彈的方法,可作為反恐的新武器。

由科羅拉多州立大學(Colorado State University)生物學家梅德福特(June Medford)主導的研究團隊與美國國防部合作,利用植物的自衛反應機制開發出能偵測炸彈的方法。研究人員改寫植物的自然示警程序,使植物在發現空氣中或土壤中有特定化學物質時,能以葉子變色的方式示警。

梅德福特表示:「植物不能跑,也不會躲避威脅,它們只能發展出複雜的系統,偵測和回應四周的環境。」她說,他們「教」植物偵測人們指定的物質,並以人人都看得見的方式回應。

研究人員指出,在植物DNA中有一種受體蛋白,在感受到具威脅性的刺激物時,就能釋放萜烯類化合物(terpenoids),使葉子的表皮增厚,進而使顏色由綠變白。

研究人員利用電腦程式重新設計植物的受體蛋白質,使其能對特定的污染物炸彈作出反應。一旦植物發現危險物後,內部信號就會促使葉子轉變為白色。

研究發現,目前植物的偵測能力與狗相當,甚至更好。這種方式可應用在任何植物,並能同時偵測多種污染物。儘管目前對於炸彈需要幾個小時才有反應,但研究人員將不斷改善,使反應時間減少到幾分鐘。

這種方法最終或可運用在很多地方,例如:機場或購物中心的安檢、家庭污染源的檢測等。

梅德福特的研究團隊已經獲得國防部國防威脅降低局(Defense Threat Reduction Agency)790萬美元的補助款,希望能將他們的研究成果引入現實世界。

 

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